RFID tags can be powerful solutions to labor shortage, supply chain control

A growing number of Japanese companies have been carrying out demonstration experiments introducing self-checkout cash registers and unmanned stores in recent years. The moves gained impetus from an initiative launched two years ago by the Ministry of Economy, Trade and Industry (METI), which came out with a “Declaration on 100 Billion Electronic Tags for Convenience Stores”. This encourages convenience stores to attach RFID (radio frequency identification) tags with an embedded IC chip and antenna to all goods they sell by 2025. The number of goods handled by such stores across the country is estimated to reach 100 billion in that year. The introduction of RFID tags is expected to help ease the country’s chronic labor shortage through an enhanced merchandise management and inventory control.

近年セルフレジの導入や無人店舗の実証実験を行っている企業が増えている。経済産業省は2年前、2025年までに年間1000億個とされる大手コンビニの全取扱商品に、ICチップとアンテナが内蔵された電子タグを付ける「コンビニ電子タグ1000億枚宣言」を策定している。電子タグの導入は商品管理、棚卸作業などの効率化を通して日本が直面する人手不足の軽減に役立つと期待される。

 RFID tags are already widely used in daily life in the form of prepaid transportation IC cards. However, convenience stores have been unable to use them because of their high production cost. METI plans to promote mass production of such tags through financial support to companies that develop them in hopes of cutting the unit production cost to less than 1 yen from around 5 yen at present.

この電子タグはすでに交通ICカードなどとして身近なところで利用されているものだが、タグ1枚の生産コストが高いためコンビニなどが本格的に活用することが困難であった。このため経産省は電子タグ開発企業への支援などを通じて現在の1枚5円前後から1円以下まで下げ、量産化を進める方針である。

RFID tags are expected to be used in the future in the supply chain, a logistics system that covers all processes from procurement of raw materials and production management to distribution and marketing of products. By putting RFID tags to goods, manufacturers and distribution centers can record data on incoming and outgoing deliveries, accumulate them in their information sharing system and visualize inventory information. RFID which can contain a huge volume of information will allow for seamless merchandise control from production to marketing.

電子タグは原料調達、生産管理、物流、販売までをシステムとしてとらえるいわゆるサプライチェーンでの利用が期待されている。メーカーや物流センターで商品に電子タグを付け、①出入荷のデータを記録し②情報共有システムに蓄積し③在庫情報を可視化する、ことができる。電子タグは多くの情報を書き込むことができ、商品の生産から販売まで一貫して管理することが可能となる。

Furthermore, the use of RFID tags will allow shops to get data on a number of goods in a shopping basket all at once without reading barcodes on an item-by-item basis, which will make their inventory control easier and enable customers to cut the time needed for their payment. Shops will also be able to change the prices of goods in accordance with their expiration dates with greater ease.

 さらに、我々に身近な小売店舗では電子タグを活用することで、これまでのようにバーコード一つ一つを読み取る必要がなくなり、同時に複数のタグを読み取ることが可能になるため、レジや棚卸業務を効率化、決済待ち時間を短縮化することができる。そのうえ、消費期限に応じて価格変更などの商品管理も容易にできるようになる。

Budding fashion brand GU has already introduced self-checkout machines based on RFID tags at some of its stores. Customers visiting the stores can quickly finish their payment by just putting everything they want to buy into a box of the machine which counts the number of items and read their prices. Such operation is possible because the box instantly reads the data embedded in the RFID tag attached to each item.

ファッションブランドのGUは、すでに一部店舗で電子タグによるセルフレジを導入している。買いたい複数の商品をセルフレジのボックスに、カゴごと入れるだけで商品の点数と価格が読み取られ、素早く会計を済ませることができる。それは商品の電子タグに埋め込まれているデータをセルフレジのボックスが瞬時に読みとっているからである。

Apart from its high production cost, the RFID tag has some disadvantages. Its recognition rate degrades when it is attached to liquid, metal and aluminum foil. It is also vulnerable to heat and cannot withstand a microwave oven. However, if these are overcome, RFID tags will surely prove effective in easing the staff shortage through greater efficiency in the supply chain.

(Written by: Kairin Ka)

 電子タグはコストが高いこと以外に、液体、金属、アルミ箔に貼ると認識率が低下する、熱に弱く電子レンジに対応できないといった難点もあるが、これらを克服していけば、人材不足の解消や商品の流通・販売・管理効率化に威力を発揮することは確かだろう。

(何 海倫)

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