Over 300 million tons of plastic waste produced annually
High cost makes advanced countries reluctant to recycle it

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As environmental pollution from plastic waste gets worse, leading U.S. coffeehouse chain Starbucks announced last July that it will discontinue using disposable plastic straws at its all stores across the world by 2020. The move comes amid the ongoing trend mainly among American companies to do away with plastic straws which are not fit for recycling.

Plastic products are essentially harder to recycle because much higher costs are needed as compared to waste made of other materials. Developed countries which generate more plastic waste are reluctant to recycle it. The Organization for Economic Cooperation and Development (OECD) reported last August that the global plastic waste production exceeded 300 million tons per year, with up to 12 million tons spilling into the sea every year. It warned of the seriousness of environmental pollution caused by the discharged waste. The United Nations Environment Program (UNEP) also came out with a report last June, pointing out that 67 countries and regions have so far introduced some kinds of regulations including a ban on production of plastic products. It urged more countries to follow suit.

Among plastic products, smaller items like straws cannot be recycled. So most of them eventually flow out into the sea, inflicting adverse impacts on the marine life and the environment. A video footage of a straw being pulled from a sea turtle’s nose posted by a research team of Christine Figgener, a marine conservation biologist at Texas A&M University, has drawn a tremendous response on YouTube. Starbucks said in its announcement, “Unlike cups and lids, straws cannot be recycled,” adding that it will offer a plastic lid that does not require a straw or introduce non-plastic straws such as one made of paper.

Similarly, major U.S. hamburger chain McDonald’s has announced the abolition of plastic straws. How the move will spread to other companies in the world needs to be closely watched.

 (Written by: Yuta Uchino)

プラスチックごみによる環境汚染が深刻化するなか、昨年7月、米コーヒーチェーン大手スターバックスは、プラスチック製の使い捨てストローの使用を2020年までに世界中の店舗で全廃すると発表した。このように、現在米国企業を中心に「リサイクル」が難しいプラストローの廃止をこころみる流れがある。

そもそも、プラスチックは他の素材よりもコストが高くなりやすいことから、リサイクルが難しい。また、プラごみを多く出す先進国ほどリサイクルに消極的だ。昨年8月、経済協力開発機構(OECD)は、世界でプラスチックごみの生産量が増加し、年間3億トンを超え、海に流出する量も最大推定量が年間1200万トンに及ぶと報告。プラごみ問題の深刻化による環境汚染を警告した。また同年6月、国連環境計画(UNEP)も、プラスチック製品の生産禁止を含めた何らかの規制を導入済みの国が67カ国・地域を数えるなどと指摘し、各国に対策を促す内容の報告書をまとめている。

なかでもストローなどの小さいプラスチック製品はリサイクルができないため、ほとんどが最終的に海に流れ、海洋生物や環境に悪影響を与える。米テキサスA&M大学クリスティーン・フィグナー氏の研究チームの、ウミガメの鼻に刺さったストローを抜く動画は、ユーチューブ上で大きな反響を生んだ。スターバックスは「カップやふたとは違ってストローはリサイクルができない」と述べ、問題に対処すべく今後はストローを使う必要のないプラスチックのふたを提供するほか、紙製など非プラスチック製のストローを導入するとしている。

同じく米大手ハンバーガー・チェーン、マクドナルドもプラストロー廃止を発表しており、今後の世界中の企業への広がりに注目したい。

(内野裕大)

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